barnowlblues.punt.nl
by Eric Campfens
Howlin' Wolf 1910 - 1976 (deel 1)

Als je Howlin' Wolf met zijn lengte van 1.97 meter en gewicht van bijna 140 kilo op het podium zag staan dan dwong hij al respect af. Maar als hij er te keer ging, over het podium sprong en rolde, dan boezemde hij zelfs angst in. Zij diepe stem raspte alsof zijn stembanden van kiezel waren gemaakt. En plotseling kon hij overschakelen naar een falset en klonk hij als een valse wolf in het enge bos. Hij speelde gitaar en mondharmonica. Een virtuoos op deze instrumenten is hij nooit geworden, maar zijn stem en de shows die hij maakte maakten dat meer dan goed. Een prima voorbeeld had hij aan Charley Patton, die hij ziet spelen als hij achttien jaar zag spelen. Ook deze had een rauwe stem, rolde over het podium en jongleerde met zijn gitaar. Howlin' Wolf trok dan ook de Mississippi Delta rond als imitator van Patton.

Chester Arthur Burnett wordt op 10 juni 1910 geboren in White Station nabij West Point, Mississippi. Hij is vernoemd naar Chester A. Arthur, die van 1881 en 1886 de 21e president van de VS was. De jonge Chester is altijd al groot en stevig voor zijn leeftijd en al jong krijgt hij de bijnamen 'Big Foot Chester' en 'Bull Cow'. Over de bijnaam The Howlin' Wolf gaan meerdere verhalen. Zelf vertelde hij dat zijn opa hem dreigde dat de huilende wolven hem zouden komen halen als hij zich misdroeg, maar auteur Paul Oliver schreef dat hem die bijnaam gegeven omdat hij de jodel van country- en blueszanger Jimmy Rodgers wilde nadoen, maar dit meer als een huilende wolf klonk. Chesters ouders scheiden als hij nog jong is en zijn diepreligieuze moeder gooit hem het huis uit als hij niet op de boerderij wil werken. Hij trekt in bij zijn oom Will Young. Maar omdat die hem slecht behandelt loopt hij daar ook weg en naar eigen zeggen loopt hij als 13-jarige blootsvoets 137 kilometer naar zijn vader. Daar wordt hij liefdevol opgenomen in diens nieuwe gezin. Als hij later succesvol is keert hij terug naar zijn moeder, maar die wijst hem opnieuw af en zij weigert geld van hem aan te nemen, omdat hij is verdient met "The Devil's Music".

Chesters vader is boer en hij denkt in diens voetsporen te treden. Maar nadat hij Charley Patton heeft zien optreden schaft de achttienjarige Chester een gitaar aan. Zijn eerste gitaarlessen krijgt hij van Patton zelf en hij leert van hem o.m. diens "Pony Blues" spelen. De komende jaren treedt hij regelmatig met hem op en later trekt hij als Pattons imitator door de Mississippi Delta. Hij zal nooit dezelfde complexe gitaartechniek ontwikkelen als zijn voorbeeld, maar wat show betreft doet hij niet voor hem onder. Net als Patton rolt hij over het podium, jongleert met de gitaar, gromt als een beest. Wanneer zijn halfzus trouwt met Aleck 'Rice' Miller, ook bekend als Sonny Boy Williamson II, brengt deze hem ook het harmonica spelen bij. Het is dan 1933 en Chester is dan verhuist naar Parkin in Arkansas. Hij speelt samen met mensen als Robert Johnson, Willie Brown, Robert Jr. Lockwood, Honeyboy Edwards en Tommy Johnson en leert ook van hen. Naast het spelen in clubs werkt hij overdag als boer en bewerkt hij een eigen stukje land. Aan het eind van de jaren dertig treedt hij in de jukejoints op met een harmonicarek om zijn nek en een eerste elektrische gitaar, die de meesten voor het eerst zien. Op 9 april 1941, tijdens de Tweede Wereldoorlog, gaat hij het leger in. Omdat hij zich moeilijk aan het militaire regime kan aanpassen is hij op diverse plaatsen gelegerd en op 3 november 1943 wordt hij alweer ontslagen zonder ooit in het buitenland te zijn geweest. Hij keert terug naar zijn familie, die in West Memphis, Arkansas woont. Hij wordt weer boer en in zijn vrije tijd maakt hij muziek.

                    

The Howlin' Wolf, zoals hij nu overal bekend staat, had zich altijd begeleid met eigen gitaar en harmonica, maar vanaf 1948 laat hij zich begeleiden door The House Rockers, die bestaat uit gitaristen Willie Johnson en Matt 'Guitar' Murphy, harmonicaspeler junior Parker, een pianist, die alleen nog wordt herinnert als 'Destruction' en drummer Willie Steele. Hij is dan te horen op het radiostation KWEM, waar hij regelmatig een kwartier mag spelen en dit aanvult met plaatselijk agrarisch nieuws en advertenties. Met begeleiding van zijn band is Wolf overgeschakeld van de akoestische countryblues naar het ruigere elektrische werk. Gitarist Willie Johnson is hier mede debet aan omdat zijn agressieve gitaarspel prima aansluit bij de stijl van Wolf. Hij wordt ontdekt door Ike Turner, die dan als A&R-medewerker in dienst is van RPM Records. Turner speelt diverse keer in de House Rockers mee. Zijn eerste opnamen maakt Wolf in 1951 voor de Memphis Recording Service van Sam Phillips. De studio wordt pas later omgedoopt tot Sun Records. Phillips verhuurt de tapes aan Chess Records in Chicago en Modern Records in Los Angeles en plotseling heeft de voormalige boer uit Mississippi succes en twee platenmaatschappijen die hem een contract aanbieden. Hij kiest voor Chess Records en in de winter van 1953 verhuist hij naar Chicago.

In tegenstelling tot de meeste van zijn collega's, die van armoede en ellende maar muziek zijn gaan maken, heeft Wolf zijn financiën goed op orde. Hij beschrijft zichzelf als de enige die zelf van de Delta naar Chicago reed in een eigen auto. Hij heeft zo'n vierduizend dollar in zijn zak als hij in zijn nieuwe woonplaats arriveert. Hij weet ook valkuilen als alcohol, gokken en wat wel wordt omschreven als 'loose women' te vermijden. Tot na zijn veertigste is hij praktisch analfabeet, maar uiteindelijk gaat hij weer naar school om een basisopleiding te volgen. Later volgen nog boekhoudcursussen en andere administratieve scholingen.

Wolf ontmoet zijn toekomstige vrouw Lillie tijdens een van zijn optredens in Chicago. Samen voeden zij Bettye en Barbara, dochters uit een eerdere relatie van Lillie, op. In het begin begeleidt zij haar man soms tijdens tournees, maar liever blijft zij thuis. Zij zorgt voor haar kinderen en doet daarnaast vrijwilligerswerk voor de kerk en diverse liefdadigheidsinstellingen. Zij komt uit een gegoede familie en heeft haar school afgemaakt. Hierdoor is zij in staat thuis voor de financiële administratie te zorgen. Wolf is financieel zo succesvol dat hij zijn bandleden een fatsoenlijk salaris kan bieden en ook voor extra's als een ziektekostenverzekering zorgt. Mede hierdoor heeft hij de keus uit een groot aantal muzikanten die graag met hem werken.


Wordt vervolgd in Howlin' Wolf 1910 - 1976 (deel 2)


Reacties

Barbara op 07-02-2014 15:37

Mooi geschreven Eric!!

Commentaar
Jouw naam/bijnaam
Website url
E-mail
Je Punt profiel
Hou mij op de hoogte
Ik wil op de hoogte gehouden worden
Dit is een verplicht veld
Domeinregistratie en hosting via mijndomein.nl